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Leaders from Disaster Housing Recovery Coalition Call on Congress to Support Equitable Recovery for Puerto Rican People After Resignation of Governor

[In English]

A coalition of more than 800 local, state, and national organizations says that people in Puerto Rico should have control over the island’s finances and disaster recovery.

Washington, DC – In response to the resignation of Puerto Rico Governor Ricardo Rosselló – announced in a statement posted online just before midnight – the Disaster Housing Recovery Coalition of more than 800 local, state, and national organizations dedicated to ensuring a complete and equitable recovery for the lowest-income survivors calls on Congress to ensure that the Puerto Rican people have the power to determine and direct their own recovery from Hurricanes Irma and Maria. Congress must reject anti-democratic and colonial proposals to give the federal government control over the island’s finances and disaster recovery.

Rosselló’s resignation stems, in large part, from recent corruption charges against senior Puerto Rican officials for allegedly steering millions of recovery and rebuilding funds to well-connected consultants. This was the latest in nearly two years of failures by federal and Puerto Rico government agencies to address the recovery needs of Puerto Ricans. Instead of doubling down on a top-down approach to recovery, as is being proposed by some policymakers, Congress should do what the Puerto Rican people have been asking for all along: democratize the recovery by empowering a committee of Puerto Rican civic, community, and nonprofit leaders to oversee disaster recovery dollars. Appointing a federal czar would perpetuate the lack of democracy that has worsened conditions on the island; Congress should instead support a just recovery that is guided by those who are best familiar with Puerto Rico’s unmet needs. 

“Exclusive federal control over Puerto Rican finances and disaster recovery funding is the wrong approach and would only exacerbate the inadequate recovery strategy that has left thousands of Puerto Ricans still living in damaged homes almost two years after Hurricanes Maria and Irma,” said Diane Yentel, National Low Income Housing Coalition president and CEO. “Such an approach reinforces a myth that Puerto Ricans are second-class citizens, unable or unwilling to control their own recovery. From the scenes in San Juan and across the island this week, and from the resilience and perseverance of Puerto Ricans since the disasters of 2017, we should all feel confident that our fellow Americans in Puerto Rico are ready, willing, and able to write a new chapter in their fight for an equitable recovery.”

“Lack of political power is not a symptom, but a root cause of the obstacles faced by thousands of families who, two years after the hurricanes, await adequate housing,” said Ariadna Godreau Aubert, Ayuda Legal Puerto Rico founder and executive director. “Imposing a recovery czar as a condition to receive the assistance that rightfully belongs to the people would hinder our human rights to self-determination and development. The resiliency shown by the civic society on the aftermath of the disaster and now during the fall of the current government demonstrates the capacity to democratically steer Puerto Rico towards a just recovery.”

“To tackle corruption and avoid misuse of funds, Federal and Local agencies should commit to effective spaces of civic engagement and community participation throughout the entire process of disaster recovery,” said Lcda. Amaris Torres Rivera, Fundación Fondo de Acceso a la Justicia directora ejecutiva. “This will promote accountability, transparency and a fair and dignified recovery for the people of Puerto Rico.”

“Nonprofit organizations and community leaders in Puerto Rico have demonstrated for decades how they administer funds efficiently and with full transparency,” said Carmen Villanueva-Castro, FURIA, Inc. community liaison. “Precisely because of this, the indignation with our government and its evident corruptions has been so massive. Therefore, we demand that Puerto Ricans, through their community organizations and civic leaders, should be the ones called to supervise the correct use of Federal recovery funds.”

“During this time of political transition, we stand with the people of Puerto Rico and their demands for transparency and accountability,” said Abby Maxman, OXFAM America president.Oxfam supports calls from Puerto Rico society to establish a civil society lead commission to ensure an equitable recovery and a transparent, accountable and just future for Puerto Rico.” 

“Given the impact of the government of Puerto Rico in the Mitigation Plans and the Action Plan for the recovery of the island, Planners for Puerto Rico emphasizes the importance of Congress holding hearing with Puerto Rican leaders, community groups, and organizations to create a new oversight mechanism (e.g. a citizen's commission) and make sure that federal funds for reconstruction will be spent efficiently to help communities in need and not to enrich political allies,” said Ivis Garcia, Planners for Puerto Rico.

“Amidst a fiscal crisis and the devastation caused by two hurricanes, the philanthropic sector in Puerto Rico has tirelessly worked towards a just, equitable and transparent recovery,” said Beatriz Polhamus, Red de Fundaciones de Puerto Rico president of the Board of Directors.  “The nonprofit organizations that we support tend to the diverse situations the island faces in a creative and selfless manner, and with the required sense of urgency. As a sector, we affirm our capacity and credibility to ensure, in partnership with other civic organizations, that recovery funds are delivered to those who most need them. The imposition of additional federal controls over the disbursement and management of those funds will hinder even more an already erratic and unjust recovery process on the part of the government.”

“The federal government's own track record is marked by missteps,” said Kathleen Bergin, The Disaster Law Project director. “Thousands are still waiting on FEMA for help they have a right to receive, while others risk losing their homes under a federally approved action plan. Consolidating power at the top will only deliver more of the same. What's needed now is a major course correction that puts power where it belongs: squarely in the hands of the people of Puerto Rico.”


About NLIHC: Established in 1974 by Cushing N. Dolbeare, the National Low Income Housing Coalition is dedicated solely to achieving socially just public policy that ensure people with the lowest income in the United States have affordable and decent homes.

About DHRC: NLIHC led coalition of more than 800 national, state, and local organizations, including many working directly with disaster-impacted communities and with first-hand experience recovering after disasters.

[En español]

Líderes de la Coalición de Recuperación por Desastre de Vivienda Hace un Llamado al Congreso en Apoyo a la Recuperación Equitativa Para los Puertorriqueños y Puertorriqueñas Luego de la Renuncia del Gobernador

Una coalición de más de 800 organizaciones locales, estatales y nacionales dicen que los Puertorriqueños y Puertorriqueñas deben tener el control sobre las finanzas de la Isla y la recuperación por desastres.

Washington, DC – En respuesta a la renuncia del Gobernador de Puerto Rico Ricardo Roselló – anunciado en una declaración por los medios sociales justo antes de la medianoche de ayer – la Coalición de Recuperación por Desastre de Vivienda (Disaster Housing Recovery Coalition)  de más de 800 organizaciones locales, estatales y nacionales dedicadas a asegurar una recuperación total y equitativa de los sobrevivientes de los ingresos más bajos hacen un llamado al Congreso para asegurar que los Puertorriqueños y Puertorriqueñas tengan el poder de determinar y dirigir su propia recuperación de los huracanes Irma y María.  El Congreso debe rechazar las propuestas anti-democráticas y coloniales de darle al gobierno federal control sobre las finanzas de la Isla y la recuperación por desastres. 

La renuncia de Rosselló surge, en gran parte, de las recientes acusaciones de corrupción contra oficiales del Gobierno de Puerto Rico por alegaciones de desvío de millones de dólares en fondos de recuperación y reconstrucción a consultores conectados a las estructuras de poder.  Esto es lo más reciente de cerca de dos años de fracasos de agencias federales y estatales para atender las necesidades de recuperación de los Puertorriqueños y Puertorriqueñas.  En vez de pretender implantar estrategias de recuperación de arriba hacia abajo, como ha sido propuesto por algunos políticos, el Congreso debe hacer lo que los Puertorriqueños y Puertorriqueñas han estado reclamando todo este tiempo: democratizar el proceso de recuperación mediante el apoderamiento de un comité cívico de Puertorriqueños y Puertorriqueñas, las comunidades, y líderes de organizaciones sin fines de lucro para supervisar los fondos de recuperación por desastres.   El nombramiento de un czar federal perpetuaría la falta de democracia que ha empeorado las condiciones en la Isla; en su lugar, el Congreso debe apoyar una recuperación justa guiada por las personas más familiarizadas con las necesidades no satisfechas de Puerto Rico.  

“El control exclusivo del gobierno federal sobre las finanzas de Puerto Rico y los fondos de recuperación por desastres es un acercamiento equivocado y solo exacerbaría la inadecuada estrategia de recuperación que ha mantenido a miles de Puertorriqueños y Puertorriqueñas viviendo en viviendas dañadas por casi dos años desde los huracanes María e Irma,” dijo Diane Yentel, Presidenta y CEO de la National Low Income Housing Coalition.  “Tal acercamiento refuerza el mito de que los Puertorriqueños y Puertorriqueñas son ciudadanos de segunda clase, incapaces y sin la disposición de controlar su propia recuperación.  Desde las escenas de esta semana, tanto en San Juan como en toda la Isla, y desde la resiliencia y la perseverancia de los Puertorriqueños y Puertorriqueñas desde los desastres del 2017, debemos sentirnos confiados de que nuestros conciudadanos Americanos en Puerto Rico están listos, dispuestos, y son capaces de escribir un nuevo capítulo en su lucha por una recuperación equitativa.”

“La falta de poder politico no es un síntoma, sino la causa de los obstáculos que enfrentan miles de familias, quienes dos años después de los huracanes, aún esperan por una vivienda adecuada,” dijo Ariadna Godreau Aubert, fundadora y Directora Ejecutiva de Ayuda Legal Puerto Rico.  “La imposición de un czar para la recuperación como condición para recibir la asistencia que por derecho le pertenece a la gente entorpecería el disfrute de nuestros derechos humanos a la autodeterminación y al desarrollo.  La resiliencia demostrada por la sociedad civil a raíz de los desastres y en este momento durante la caída del gobierno actual, demuestra la capacidad de dirigir a Puerto Rico democráticamente hacia una recuperación justa.”

“Para abordar la corrupción y evitar el uso indebido de fondos, las agencias federales y estatales deben comprometerse en proveer espacios efectivos de participación cívica y comunitaria a través de todos los procesos de recuperación por desastres,” dijo la Lcda. Amaris Torres Rivera, Directora Ejecutiva de la Fundación Fondo de Acceso a la Justicia.  “Esto promoverá la rendición de cuentas, la transparencia y la recuperación justa y digna para todos y todas en Puerto Rico.”

“Las organizaciones sin fines de lucro y los líderes en Puerto Rico han demostrado por décadas cómo administran sus fondos eficientemente y con total transparencia,” dijo Carmen Villanueva-Castro, Enlace Comunitario de FURIA, Inc.  “Precisamente por esto, la indignación con nuestro gobierno y su evidente corrupción ha sido masiva.  Por lo tanto, demandamos que los Puertorriqueños y Puertorriqueñas, a través de sus organizaciones comunitarias y líderes cívicos, deben ser los llamados a supervisar el uso correcto de los fondos federales de la recuperación.”

“Durante este tiempo de transición política, nos mantenemos en pie firme con el pueblo de Puerto Rico y sus demandas de transparencia y sometimiento de cuentas,” dijo Abby Maxman, Presidente de OXFAM America.  “Oxfam apoya el llamado de la sociedad en Puerto Rico para el establecimiento de una comisión liderada por la sociedad civil que asegure una recuperación equitativa, y un futuro transparente, con rendición de cuentas y justo para Puerto Rico.” 

“Dado el impacto del Gobierno de Puerto Rico en los Planes de Mitigación y Acción para la recuperación de la Isla, los Planificadores por Puerto Rico quieren hacer énfasis en la importancia de que el Congreso celebre vistas públicas con los líderes Puertorriqueños, grupos comunitarios y organizaciones, para crear un nuevo mecanismo de supervisión (ej. comisión ciudadana) y asegurar que los fondos federales para la reconstrucción sean usados eficientemente para ayudar a las comunidades en necesidad y no para enriquecer a aliados políticos,” dijo Ivis Garcia, de Planificadores por Puerto Rico.

“En medio de una crisis fiscal y la devastación causada por dos huracanes, el sector filantrópico en Puerto Rico ha trabajado incansablemente hacia una recuperación justa, equitativa y transparente,” dijo Beatriz Polhamus, Presidenta de la Red de Fundaciones de Puerto Rico.  “Las organizaciones sin fines de lucro que apoyamos atienden la diversidad de situaciones que enfrenta la Isla de una manera creativa y desinteresada, y con el sentido de urgencia que se requiere.  Como sector, afirmamos nuestra capacidad y credibilidad para asegurar, junto a otras organizaciones cívicas, que los fondos de la recuperación lleguen a aquellos con mayor necesidad.  La imposición de controles federales adicionales sobre el desembolso y manejo de estos fondos entorpecerán aún más el ya errático e injusto proceso de recuperación de parte del gobierno.”

“El récord mismo del gobierno federal ha estado marcado por el desatino,” dijo Kathleen Bergin, Directora de The Disaster Law Project.  “Miles aún esperan la ayuda de FEMA a la que tienen derecho, mientras arriesgan la pérdida de sus hogares ante los planes de acción aprobados por el gobierno federal.  La consolidación del poder en las altas estructuras solo nos proveerá más de lo mismo.  Lo que se necesita ahora es un curso correctivo profundo que ponga el poder en el lugar al que pertenece: sencillamente en las manos de los Puertorriqueños y Puertorriqueñas.”